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Naman Wakil vendió alimentos con sobreprecio al Estado venezolano y pagó comisiones a través de banco suizo

Naman Wakil

A medida que la escasez crónica de alimentos en Venezuela comenzó a intensificarse, Naman Wakil, un ex vendedor ambulante que ganó millones de dólares suministrando carne a los programas alimentarios del gobierno socialista, decidió compartir la riqueza.

Wakil ordenó a sus banqueros suizos que transfirieran $ 5.9 millones a familiares del ministro de Alimentos del estado, Carlos Osorio, quien le había entregado los contratos de carne, según registros compilados por la comisión de auditoría de la Asamblea Nacional de Venezuela. La comisión etiquetó esta serie de pagos de 2012 y 2013 como "transacciones sospechosas" en un informe oficial, reseñaron Charlie Devereux y Michael Smith en 2019 en un reportaje en Bloomberg.

“Llámelo como quiera: sobornos, comisiones, es corrupción”, dijo el legislador Ismael García, quien ayudó a redactar el informe y ahora vive exiliado en Costa Rica. Ni Wakil ni Osorio han sido acusados ​​penalmente, pero los fiscales estadounidenses ahora están investigando los contratos de Wakil como parte de una amplia investigación de corrupción venezolana, según dos personas familiarizadas con la investigación.

Después de que se publicara esta historia, y una semana después de que Bloomberg hiciera preguntas detalladas, Osorio envió una serie de mensajes electrónicos diciendo que no se había involucrado en ningún acto de corrupción y que la evidencia citada en el informe de la comisión de auditoría fue fabricada. Señaló que en 2017 ganó una demanda por difamación en un tribunal venezolano contra dos legisladores y un exlegislador que había dirigido la investigación de la comisión de 2016. Cinco meses después de esa sentencia, el Departamento del Tesoro de Estados Unidos impuso sanciones a Osorio, citando las acusaciones de la comisión de "corrupción en el programa de alimentos de Venezuela" que costó hasta $ 573 millones. Wakil no respondió a los mensajes dejados en una empresa familiar, con un socio comercial y con un abogado que figura como agente registrado de varias empresas que Wakil ha establecido en Florida.

La corrupción es casi un lugar común en Venezuela, donde los economistas estiman que la corrupción desvió al menos $ 385 mil millones en fondos públicos desde 2003 hasta 2015. Sin embargo, hay algo digno de mención en las transferencias que el informe de la comisión atribuyó a Wakil: solo un banco estuvo involucrado.

Ambos lados de cada transacción, el pagador y el beneficiario, utilizaron cuentas en CBH Compagnie Bancaire Helvetique SA , con sede en Ginebra , según los registros compilados por los legisladores. El banco familiar se ha multiplicado por ocho desde 2006. Los clientes venezolanos, específicamente aquellos que ganaron millones haciendo negocios con su gobierno, han sido parte del negocio del banco, dijo Zair Mundaray, quien encabezó casos de delitos financieros para la oficina del fiscal general de Venezuela. hasta mediados de 2017.

“Este es el banco al que recurren los venezolanos para esconder dinero. Todos depositaron en CBH ”, dijo Mundaray, quien ahora vive en Colombia y ha trabajado con otros exfiscales expatriados para tratar de construir casos penales contra los compinches del presidente venezolano Nicolás Maduro y su predecesor, Hugo Chávez. Su objetivo es que estos casos sean llevados a juicio si o cuando haya un cambio de régimen en Venezuela.

Mundaray cree que el banco debe rendir cuentas por hacer negocios con personas que han sido acusadas de ayudar a saquear el tesoro de Venezuela. Al menos un cliente de CBH ha sido condenado en los EE. UU. Por cargos relacionados con la corrupción, mientras que otros han sido acusados ​​o, como Wakil, están bajo investigación.

Los fiscales estadounidenses están investigando al menos a cinco venezolanos que realizaron operaciones bancarias en CBH y son sospechosos de corrupción, dijeron dos personas familiarizadas con las investigaciones. El banco en sí no es el objetivo de esas investigaciones, dijeron las personas.

Los funcionarios de CBH, que ocupa un edificio de cinco pisos en gran parte sin adornos cerca de la principal calle comercial de Ginebra, rechazaron solicitudes detalladas de comentarios para esta historia. En las respuestas de Osorio, que fueron enviadas desde un número de teléfono móvil que ha utilizado con fines comerciales, dijo que Wakil ya era un vendedor de alimentos del gobierno cuando fue nombrado ministro de alimentos, y señaló que los legisladores de la comisión de auditoría que lo acusaron de corrupción pagaron una sentencia en su caso de difamación de 2017. Esa sentencia fue de 900 millones de bolívares (en ese momento, alrededor de $ 447,461 al tipo de cambio oficial y $ 129,571 al tipo de cambio del mercado negro). Uno de los acusados, el exlegislador Carlos Tablante, dijo que el tribunal estaba en deuda con el gobierno de Venezuela y que pagó después de que su abogado le informara que de lo contrario se confiscarían todas sus posesiones.

Ni CBH ni ninguno de sus empleados han sido acusados ​​de irregularidades. Su presidente, Joseph Benhamou, un ciudadano suizo e israelí cuya familia ha sido propietaria del banco durante la última década, dijo a los funcionarios bancarios de Florida en 2018 que el banco nunca ha sido sancionado por los reguladores o las fuerzas del orden, y que cumple con todas las leyes internacionales suizas. . Benhamou hizo esas declaraciones como parte del intento de su familia de adquirir un banco con sede en Miami, un plan que terminó en 2019 sin explicación pública mientras los reguladores federales estaban considerando la solicitud de Benhamous.

No obstante, los clientes venezolanos de CBH han aparecido repetidamente en casos penales estadounidenses, que datan de 2010. En al menos tres casos, los venezolanos fueron condenados o acusados ​​formalmente de usar cuentas de CBH para pagar o recibir sobornos o para lavar fondos ilícitos, según muestran los registros judiciales. Uno de ellos , el ex tesorero nacional venezolano Alejandro Andrade, se declaró culpable en un tribunal federal de Miami en 2017 de aceptar más de mil millones de dólares en sobornos, incluidos decenas de millones de fondos extraídos de una cuenta de CBH para comprar aviones privados y cubrir gastos relacionados con su caballos, de acuerdo con una oferta fáctica adjunta a su acuerdo de culpabilidad.

Documentos judiciales, correos electrónicos internos y registros y entrevistas con personas familiarizadas con el banco muestran que para muchos clientes venezolanos, CBH era más que un depositario pasivo. Sus empleados trabajaron con abogados en Panamá y Luxemburgo para establecer empresas para los clientes, que utilizaron la propia sede del banco en Ginebra como la dirección de registro de al menos 15 de esas entidades, según muestran los correos electrónicos entre los banqueros de CBH y abogados externos.

Servir a los titulares de cuentas en ambos lados de las transferencias de dinero, como dicen los registros de la comisión de auditoría que hizo CBH para el vendedor de carne, Wakil, no fue una práctica aislada, según tres personas con conocimiento de las actividades del banco. Los banqueros instaron a los clientes venezolanos a que sus asociados también abran cuentas con CBH, dijeron las personas.

Los clientes que utilizan transferencias internas pueden evitar las transferencias externas que son monitoreadas por sistemas regulatorios diseñados para detectar transacciones sospechosas. "Claramente, si hubieran estado usando los medios tradicionales de usar el sistema de transferencia bancaria, habría habido señales de alerta", dijo Dennis Lormel, un ex especialista en delitos financieros y financiamiento del terrorismo para la Oficina Federal de Investigaciones a quien se le presentó descripción de las transferencias. Lormel ahora dirige DML Associates, una firma consultora que asesora a los bancos sobre cómo prevenir el lavado de dinero y el fraude.

Wakil, de 58 años, nació en Alepo, Siria, emigró a Venezuela y vivía en el distrito de Petare de Caracas, uno de los barrios marginales más grandes del mundo. Pasó de vender bienes en las calles a una inmensa riqueza. Según los hallazgos de la comisión de auditoría venezolana, tenía una relación cercana con Osorio, un general de división del ejército venezolano que supervisaba miles de millones de dólares en contratos de alimentos como ministro de alimentos de la nación.

Osorio ha ocupado una serie de cargos poderosos bajo Maduro, y en junio de 2019 fue puesto a cargo de una empresa minera estatal. El exjefe de inteligencia militar de Venezuela ha descrito a Osorio como el asesor espiritual clave de Maduro, un hombre que aviva la fascinación del presidente por la santería y otras religiones que fusionan aspectos de las religiones africana, indígena americana y cristiana. Osorio calificó esas afirmaciones como totalmente falsas.

La especialidad de Wakil era comprar carne y aves de corral baratas, algunas cerca de su fecha de vencimiento, en Brasil, y luego venderlas a programas de alimentos venezolanos con sobreprecios, según los hallazgos de la investigación de la Asamblea Nacional. En solo unos años, consiguió contratos estatales por valor de cientos de millones de dólares, encontraron los investigadores. Eso incluye un contrato de junio de 2012 para suministrar al Ministerio de Alimentos de Venezuela 70.000 toneladas métricas de carne de res, pasta y aceite de cocina que pagaron 5.340 dólares por tonelada de carne de res, según documentos revisados ​​por Bloomberg News. El contrato describe la necesidad de constituir sociedades de cartera para cada operación para manejar el cambio de bolívares y dólares en medio de estrictos controles cambiarios.

Para 2012, Wakil controlaba varias cuentas en CBH, según cuatro personas familiarizadas con las investigaciones de sus negocios en Venezuela y Estados Unidos. Su fortuna personal alcanzó los $ 400 millones en septiembre de 2015, según un intercambio de correo electrónico ese mes entre uno de sus abogados y uno de sus banqueros que se convirtieron en parte de los "Papeles de Panamá". (Ese alijo de millones de documentos filtrados de un bufete de abogados panameño fue publicado por el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación en 2016).

Si bien la escasez de alimentos azotaba a Venezuela, gran parte de las ganancias de Wakil se dirigieron a Estados Unidos, donde pagaron juguetes llamativos. Él y su familia poseen al menos 11 propiedades en Miami, la mayoría a través de empresas que controlan. Eso incluye un apartamento de lujo cerca de Biscayne Bay en Coconut Grove que Wakil compró por $ 3.2 millones en 2011, según muestran los registros de propiedad. Wakil conducía BMW y Range Rovers, según varias multas de tráfico que acumuló en el sur de Florida. A fines de 2016 compró un condominio de $ 5.6 millones en Porsche Design Tower , un edificio frente al mar de 60 pisos que fue co-diseñado por el fabricante de automóviles alemán. Las unidades individuales son atendidas por elevadores de vidrio de gran tamaño que llevan los autos de los propietarios a cientos de pies hasta los "garajes del cielo" afuera de sus puertas de entrada.

Mucho antes de esa compra, Wakil había usado CBH para un propósito mucho menos glamoroso, según Mundaray, el ex fiscal.

Durante siete meses a partir de diciembre de 2012, Wakil ordenó a sus banqueros de CBH que hicieran ocho transferencias desde sus cuentas, según documentos bancarios en el centro de una investigación que los fiscales venezolanos abrieron sobre las acusaciones de corrupción de los legisladores en 2016. En total, Wakil transfirió $ 5.9 millones en una cuenta de CBH controlada por los cuñados de Osorio, el jefe del programa de alimentación, según los documentos, que primero hizo públicos Tablante, el ex legislador.

Mundaray estaba supervisando la investigación de los fiscales cuando, en 2017, Maduro despidió a su jefa , la exfiscal general Luisa Ortega, quien había comenzado a denunciar públicamente la corrupción. Mundaray y otros fiscales la siguieron, dejando caer la investigación de Wakil antes de que pudiera completarse. Los exfiscales, encabezados por Ortega, han seguido persiguiendo casos de corrupción desde su exilio autoimpuesto en Bogotá.

No está claro qué pasó con el caso oficial después de que Mundaray y sus colegas se fueran de Venezuela. El actual fiscal general Tarek Saab, quien fue designado por Maduro en 2017, se negó a comentar sobre el caso.

Cuando Mundaray supervisó oficialmente los casos de corrupción en Caracas, dijo, CBH siguió apareciendo en transacciones sospechosas. Durante años, le pareció, los venezolanos que sospechaba de corrupción habían estado estacionando su dinero en el banco suizo.

“Tenías patrones de actividad sospechosos: muchas cuentas, clientes sin pruebas perceptibles de la fuente de su dinero, empresas sin ninguna fuente obvia de actividad económica”, dice Mundaray.

El banco ahora conocido como CBH comenzó a operar en 1975 como una agencia de valores denominada Stock and Commodities Services o Banque SCS Alliance. Cuando Joseph Benhamou, que era auditor en KPMG, se incorporó a su junta, tenía una licencia bancaria y oficinas en Ginebra, St. Moritz, Luxemburgo y Nassau. En siete años, Benhamou había asumido el cargo de director ejecutivo, su familia había comprado una participación mayoritaria del banco y el nombre se había cambiado a Compagnie Bancaire Helvetique, o "Swiss Banking Company" en francés.

En 2011, CBH comenzó a buscar nuevos negocios en Venezuela, con dos gerentes de relaciones recientemente contratados en el escritorio andino, el español Santiago Souto y el francés Charles-Henry de Beaumont.

Fueron Souto y otro banquero de CBH, Roberto Rodríguez, a quienes se les pidió ejecutar los pagos de las cuentas de Wakil a los familiares de Osorio, según documentos bancarios internos que pasaron a formar parte del informe de la comisión de auditoría. Souto no respondió a las solicitudes de comentarios.

Rodríguez, un español que trabajó junto a Souto en CBH durante varios años, se mudó desde entonces a la oficina de CBH en Hong Kong. Al ser abordado por Bloomberg en junio, Rodríguez al principio negó conocer a Souto. Finalmente, retrocedió. “Yo solo era su asistente”, dijo Rodríguez. Se negó a comentar sobre los pagos.

Si bien los ex colegas dicen que Souto a menudo discutía con Benhamou, dos personas recuerdan que Beaumont a menudo se unía al CEO para almuerzos preparados por un chef privado. Los hombres eran tan cercanos que Beaumont llamó a Benhamou "papá", dijo una de las personas.

Beaumont, en una respuesta escrita a las preguntas, dijo que el banco requería que todos los clientes documentaran sus fuentes de ingresos y riqueza cuando era director de CBH. Otros funcionarios de CBH, dijo, decidieron si contrataban a un cliente una vez que estudiaron los documentos de la solicitud. "Nunca he tenido ningún poder de decisión de ningún tipo", dijo.

En cuanto a los clientes anteriores, se negó a comentar. “Tampoco puedo emitir ningún comentario sobre ningún procedimiento legal, vengan de donde vengan”, dijo. "Lo que puedo decirles es que nunca he cometido malas prácticas".

Uno de los clientes venezolanos de CBH fue Raúl Gorrin, un abogado venezolano que construyó imperios en los seguros y los medios de comunicación, y que fue acusado en Miami en agosto de 2018 de cargos de lavado de dinero y conspiración para violar la Ley de Prácticas Corruptas en el Extranjero. Actualmente es un prófugo de la justicia estadounidense.

En 2012 y 2013, Gorrin abrió una cuenta en CBH para comprar aviones por un valor de $ 33,7 millones y cubrir algunos gastos relacionados con los caballos para Andrade, el ex tesorero venezolano, según los documentos del acuerdo de culpabilidad presentados en el caso de Andrade en 2018. La compra de Gorrin en 2013 de la red de televisión Globovisión, que según los líderes de la oposición silenció a uno de los pocos medios que habían estado dispuestos a criticar a Maduro, fue financiada en parte por una transferencia bancaria de las cuentas de Gorrin en CBH, según una persona familiarizada con la operación.

Otro cliente de CBH fue Luis Oberto, hijo de un prominente banquero venezolano, cuyo nombre apareció en una investigación de corrupción pública que involucró a la petrolera estatal Petróleos de Venezuela SA (PDVSA), según Tablante, el exlegislador venezolano. Tablante, quien anteriormente se desempeñó como jefe de la oficina de lucha contra el narcotráfico de Venezuela, trabajó en varias investigaciones de corrupción con otros legisladores y relató sus hallazgos en un libro, El Gran Saqueo , o " El Gran Saqueo ".

En 2012, una empresa controlada por Luis Oberto y su hermano Ignacio consiguió un contrato para proporcionar una línea de crédito a PDVSA que les habría permitido beneficiarse de los cambios de moneda, según Tablante y personas familiarizadas con las investigaciones en Venezuela y los préstamos estadounidenses bajo el El contrato se extendió en bolívares, pero PDVSA los reembolsó en dólares al tipo de cambio oficial del gobierno. En ese momento, los bolívares eran aproximadamente tres veces más baratos en el extenso mercado negro de divisas de Venezuela, lo que permitía a cualquiera que controlara las líneas de crédito de PDVSA triplicar su dinero.

En un acuerdo, Violet Advisors SA, con sede en Panamá, una empresa ahora extinta que incluyó a Luis Oberto como presidente e Ignacio Oberto como director, aseguró una línea de crédito de 17.490 millones de bolívares con PDVSA, según documentos internos de la compañía petrolera citados por Tablante. Violet Advisors tenía una cuenta en CBH, según los registros de transferencias de fondos revisados ​​por Bloomberg News.

En abril de 2016, la Fiscalía General de Venezuela abrió una investigación penal por presunta corrupción vinculada a grandes contratos de PDVSA, según documentos y dos exfiscales venezolanos familiarizados con el caso. Un resumen escrito de esa investigación muestra que los fiscales que trabajaban para Mundaray examinaron los registros fiscales y comerciales de Luis Oberto. Saab, el actual fiscal general, se negó a comentar sobre dónde se encuentra la investigación.

El Departamento de Justicia ahora está investigando cómo los Oberto ganaron los contratos de préstamo y si alguna ganancia de ellos se invirtió en Estados Unidos, según dos personas familiarizadas con la investigación.

Los abogados de los Obertos con sede en Miami se negaron a responder preguntas detalladas sobre sus negocios. “Luis e Ignacio Oberto son empresarios muy respetados que nunca han sido acusados ​​en ningún país de ningún delito”, dijeron los abogados Ed Shohat y David Oscar Markus en un comunicado conjunto. “Y por una buena razón, son honorables, éticos y transparentes. No han cometido ningún delito. Cualquier sugerencia en contrario será recibida con una defensa de prensa de la corte completa ".

En abril de 2013, mientras CBH cobraba importantes comisiones por su negocio venezolano, Souto dejó el banco para convertirse en un administrador de activos independiente. (Beaumont se fue el mismo año). Los documentos muestran que los clientes de Souto guardaron dinero en CBH después de que él dejó el banco, y él se mantuvo involucrado en la gestión de sus asuntos. Por ejemplo, Wakil le pidió a Souto que lo ayudara a organizar cuatro de las ocho transferencias electrónicas a los familiares de Osorio después de que Souto se fuera de CBH, según los registros que compiló la comisión de auditoría venezolana.

Mientras tanto, CBH se fue de compras. Se compró América Latina y el Ibérica cuentas desde el portugués Banco Espirito Santo, que más tarde se derrumbó después de lo que los reguladores descrito como actividades fraudulentas y “gestión ruinosa”. CBH también agregó activos en Hong Kong y Europa del Este y abrió una oficina en Londres. Sus activos alcanzaron los 9.300 millones de francos suizos ($ 9.300 millones) en 2018.

En 2018, Benhamou de CBH puso su mirada en los Estados Unidos, cerrando un trato para comprar Brickell Bank, un banco de una sucursal en el distrito financiero de Miami que era propiedad del Banco Espirito Santo, ahora en quiebra. Imaginó mover $ 120 millones en depósitos al banco de Miami y enviar clientes a abrir cuentas allí, según muestran los documentos presentados ante los reguladores de Florida. "Creo que fue un gran sueño para mí tener algo en los Estados Unidos", dijo Benhamou en una audiencia reguladora estatal de 2018. “Miami es el centro, la puerta de entrada para la clientela latinoamericana”.

Las verificaciones de antecedentes no arrojaron nada malo y los reguladores de Florida aprobaron la compra. En ese momento, los planes de los Benhamous solo necesitaban la aprobación regulatoria federal.

Pasaron meses sin noticias. Luego, a principios de mayo, otro pretendiente reveló planes para comprar Brickell Bank. Los reguladores federales aprobaron la adquisición por parte de Banesco USA , un banco propiedad del financiero venezolano Juan Carlos Escotet, según un comunicado emitido por Brickell Bank en agosto. Los reguladores estatales y federales, Banesco y CBH se negaron a discutir lo que sucedió con los planes de Benhamous.

En Venezuela, encontrar los miles de millones que faltan en el país es una de las principales prioridades para Juan Guaidó, un legislador reconocido como el líder legítimo de Venezuela por Estados Unidos, la Unión Europea y decenas de otros países. Los miembros de un equipo que Guaidó nombró para rastrear los fondos dicen que esperan poder recuperar una parte significativa, pero son realistas sobre los desafíos involucrados.

Una década de presión por parte de reguladores extranjeros ha obligado a las autoridades suizas a flexibilizar sus famosas reglas de secreto bancario y a compartir más información en general. Aun así, los fiscales estadounidenses han solicitado varios registros bancarios relacionados con cuentas venezolanas sospechosas en CBH con escasos resultados, según personas familiarizadas con las solicitudes. Las autoridades suizas tardan al menos un año en pronunciarse sobre este tipo de solicitudes de las fuerzas del orden extranjeras. En consecuencia, el progreso de los fiscales estadounidenses ha sido lento.

En marzo de 2018, Mundaray, el exfiscal venezolano, intentó forzar el tema. Viajó a Suiza armado con casos que, según dijo, documentaron cómo los venezolanos utilizaron bancos suizos para ocultar las ganancias de algunos de los mayores delitos financieros que había investigado. Instó a los funcionarios del gobierno a investigar CBH y otros bancos, dijo.

La oficina del Fiscal General de Suiza le dijo a Bloomberg este mes que ha estado investigando acusaciones de lavado de dinero en bancos suizos por parte de venezolanos, pero se negó a comentar más.

De regreso en Bogotá, Mundaray, quien recientemente fue nombrado asesor legal en la embajada de Venezuela en representación del gobierno de Guaidó en Colombia, dice que tiene la esperanza de que su solicitud a los funcionarios suizos produzca resultados. “Prometieron tomar medidas”, dijo. "Y realmente espero que lo hagan, ¿verdad?"

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